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Nacidos para esto: ¿Cómo surgió la imagen de los desarrolladores de Software?

Ha existido por mucho tiempo el estereotipo del desarrollador blanco, hombre, con falta de destrezas sociales.  ¿De dónde proviene esta imagen? ¿Evolucionó de forma natural la demografía de la población de desarrolladores, solo porque "a los chicos les gusta más las computadoras"? ¿Cómo se formó nuestra percepción de los desarrolladores? Este texto describe algunas de las explicaciones que encontré cuando leí la historia de la computación.

¿Evolucionó de forma natural la demografía de la población de desarrolladores, solo porque "a los chicos les gusta más​ las computadoras"?
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Este es un fragmento del artículo original publicado en martinfowler.com.​

Desarrolladores

Nathan Ensmenger es un profesor de Indiana University que se especializó en los aspectos sociales e históricos de la computación. En su libro, "The Computer Boys Take Over”, explora los orígenes de nuestra profesión y cómo se capacitó y contrató inicialmente a los desarrolladores.

El título del libro es una referencia de cómo se inició todo, ... con las "chicas de la computadora". Las mujeres que programaron el ENIAC, una de las primeras computadoras electrónicas, digitales y de propósito múltiple, se consideraron como las primeras programadoras, en la década de 1940. En esa época, la palabra "programador" o el concepto de programa no existían todavía.

Esta entrevista Jean Bartik del Museo de la Historia de la Computadora ofrece un vistazo en la forma en que Jean y sus otras colegas se aproximaron a la tarea. Ella describe cómo aquellas primeras desarrolladoras ya apreciaban el valor de la programación en pares, un concepto que tomó más de 50 años en recibir su nombre (y el libro de Kent Beck​ "Extreme Programming”) :

“Betty Snyder y yo, desde el inicio, formamos un par. Y creo que el mejor diseño y todo eso se puede hacer en pares, porque puedes criticar a la otra, encontrar los errores de la otra y utilizar las mejores ideas."​

The ENIAC women at work (Wikimedia Commons)
[Las mujeres de ENIAC en su trabajo, Wikimedia Commons]

La configuración de computadoras era un proceso muy mecánico, en esa época. Era percibido como algo artesanal y repetitivo, y no como algo científico e intelectual. Nadie prestaba mucha atención al software y gran parte del enfoque estaba en el hardware.

Pero resulta que se había subestimado el reto del desarrollo de software, y pronto se dieron cuenta que era difícil programar y que se cometían errores.​

Nacido para esto, no creado para esto

Fue complicado para las empresas de TI, en las décadas de 1950 y 1960, averiguar las destrezas que hacían falta para esta profesión completamente nueva. Requerían desarrolladores que fueran realmente buenos, porque sentían pánico por los errores. A la vez, no tenían una idea específica sobre las destrezas requeridas. Las empresas comenzaron a pensar que los programadores debían nacer con las destrezas, no desarrollarlas posteriormente, y que el desarrollo es un "arte negro". ¿Cómo se recluta a personal para una profesión como esta, cuando a la vez crece la demanda rápidamente?

Un enfoque de las grandes empresas del sector, en tal momento, fue identificar y reclutar desarrolladores con pruebas de aptitud, para filtrar con base en características consideradas esenciales para la buena programación tales como pensamiento lógico y razonamiento abstracto. Solo en 1967, 700 mil personas rindieron el "examen de aptitudes de desarrolladores" de IBM, que en esa época era la puerta para comenzar a trabajar en esta área.

Pero estas pruebas de aptitud no eran suficientes para algunas empresas, como SDC, que fue contratada en la década de 1950 por IBM para trabajar en uno de los proyectos más grandes de software, en esos años, el  SAGE. SDC declaró que "capacitaron al sector" al contratar a miles de desarrolladores a finales de la década de 1950 e inicios de la década de 1960.

Contrataron a dos psicólogos, William M. Cannon y Dallas K. Perry, para que definieran una“escala de intereses vocacionales”para desarrolladores. Este sería un perfil de personalidad para predecir el tipo de persona que probablemente pueda ser feliz en tal cargo. El informe de Cannon y Perry, publicado en 1966, concluyó que a los desarrolladores "les fascinan los rompecabezas y, con frecuencia, les gustan las aplicaciones de investigación y tomar riesgos." En general, el perfil es muy parecido a aquel de otros oficinistas, excepto por una característica sorprendente: decidieron que a los desarrolladores "no les gustan las personas".​

Una profecía que se cumple por su cuenta

Para resumir:

700 mil personas rindieron la misma prueba para determinar si reunían las características de un buen desarrollador.

La empresa que "capacitó al sector" escogió a sus empleados con base en una plantilla que incluyó "la falta de interés en las personas".​

La conclusión de Ensmenger fue:

"el mecanismo de selección principal usado por el sector escogió a hombres antisociales, con interés en las matemáticas y, por tanto, este tipo de personas fueron sobrerrepresentadas en la población de desarrolladores. Esto a su vez reforzó la percepción popular de que los programadores debían ser hombres, antisociales, con interés en las matemáticas, etc."

Si se revisa cuál es el estereotipo de un desarrollador actualmente, 50 años más tarde, Ensmenger plantea un punto muy convincente. ¿Esperamos todavía que los "verdaderos desarrolladores" sean así? O incluso, lo que es peor, por el contrario, ¿estamos sospechando que las personas que no coinciden con esta imagen no son "verdaderos desarrolladores"?​

Un solo modelo para identificar a desarrolladores potenciales.

En el libro muy recomendable "Unlocking the Clubhouse”los autores, Jane Margolis y Allan Fisher, describen un intercambio de correo electrónico entre dos profesores de secundaria. El profesor escribe "todavía no me topado con una chica así" y con esto se refiere a una chica que ame las computadoras y que desee programar toda la noche. La profesora opina que esta frase es una suposición errónea. Posiblemente, las chicas muestren su amor por las computadoras y la ciencia de una manera muy diferente.

"Si estamos usando un solo modelo para identificar desarrolladores potenciales, nos perderemos de muchos estudiantes potenciales."

¿Estamos buscando una pasión por computadoras en solo unos pocos lugares? Digamos que creemos que las personas "nacen para trabajar en TI", con una mayor aptitud e interés por la programación y por el trabajo con computadoras en general, puede suceder que los padres, educadores, modelos y la sociedad, en general, muestren y expresen una imagen muy específica de cómo son los desarrolladores y que muchas de tales personas que nacieron con ese interés no puedan descubrir tal aptitud.​

Let’s break the cycle!

Auto-selección

¿Cuál es la "escala de interés vocacional" según su opinión? ¿Cómo afecta esto la manera de entrevistar y escoger candidatos para trabajos de desarrollo? ¿O cómo es tu forma de describir tu trabajo a otras personas? ¿Cómo contribuimos todos a que se perpetúe la imagen del desarrollador, cada día?

Algo que siempre me preguntaba era por qué a una mayoría de desarrolladores parece gustarles la ciencia ficción y la fantasía (incluso a mí). En realidad, pensé que debía haber una correlación. Ahora, finalmente estoy comenzando a sospechar que no hay un vínculo natural, ¡que es solo una auto-selección!

No crean que la situación actual sea "solo natural". Y no permitan que unos pocos hombres de la década de los 60 determinen quiénes somos.  Rompamos el ciclo de contratarnos a nosotros mismos de forma repetitiva.

Lee la versión completa de este artículo, encontrarás más sugerencias sobre ¿cómo mantener bajo control su prejuicio de auto-selección?.